Salomäki, 25, on tällä hetkellä tilanteessa, josta moni kiekkoon hurahtanut junnu haaveilee. Kesällä 2018 solmittu kahden kauden jatkosopimus Nashville Predatorsin kanssa kertoo luottamuksesta suomalaiseen kiekkoammattilaiseen. Salomäen sopimus jatkoineen on ollut pitkäjänteisen ja sinnikkään työn tulos, sillä NHL:ään ei päästä sattumalta.

– Olen pelannut jääkiekkoa jo neljävuotiaasta, joten aika varhaisessa vaiheessa on laji tullut tutuksi. Harrastin myös jalkapalloa sekä yleisurheilua 15-vuotiaaksi, kunnes jääkiekko vei voiton. Ammattilaiskiekkoilun ajattelin olevan mahdollista, kun olin tullut ensimmäisiä kertoja valituksi juniorimaajoukkueeseen, Salomäki kertoo.

Salomäki oli mukana voittamassa Suomen A-nuorten SM-kultaa keväällä 2010.

– Tavoitteet olivat nuorempana pienempiä, mutta NHL oli tietysti se iso unelma. En koe kuitenkaan joutuneeni luopumaan mistään, vaikka jääkiekon ehdoilla on eletty jo pitkään, jatkaa Salomäki.

 

Oma rooli isommaksi

Tällä hetkellä Salomäki pelaa Nashville Predatorsissa laitahyökkääjään paikkaa ja on organisaation pelaajia jo kuudetta kautta. Tie NHL-kaukaloon alkoi vuonna 2013 farmijoukkue Milwaukee Admiralsissa.

NHL-pelaajan arki on kiekon ehdoilla elämistä ja tarkkaan aikataulutettua. Kiekkoammattilaisella myös loukkaantumisriski on iso, sillä kaukalossa sattuu ja tapahtuu. Treenejä on paljon ja harjoittelu on erittäin tavoitteellista.

– Tähtään siihen, että saan kasvatettua omaa rooliani joukkueessa isommaksi. Pelejä on viikossa kolme tai neljä, tämän lisäksi jää- sekä punttitreenejä. Vapaapäiviä viikossa on yksi, jonka koitan ottaa rennosti.

Nashville Predatorsin kotikaupunki on Tennesseen osavaltiossa sijaitseva Nashville, joka on ottanut vahvan roolin joukkueen tukemisessa.

– Nashville on todella mukava kaupunki ja ihmiset ystävällisiä. Kaupungissa on myös erittäin hyviä ruokaravintoloita, kuvailee Salomäki.

Viihtymisestä niin kaukalossa kuin sen ulkopuolella pitävät huolen myös fanijoukot, jotka kannustavat omiaan, tietysti kohti Stanley Cup -voittoa.